Revista Producción
PRODUCCION Agroindustrial del NOA




RECURSOS NATURALES:
LA COMPACTACION DEL SUELO

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La compactación es el aumento de la densidad del suelo como consecuencia de presiones aplicadas al mismo.
Este fenómeno incide en forma directa e indirecta sobre el desarrollo de los cultivos. El abastecimiento de agua y nutrientes, por parte del vegetal, se verán afectados con el aumento de densidad del suelo, la infiltración y por lo tanto la acumulación de agua en el perfil, también se verán afectadas por este fenómeno. Por otro lado la disminución de la velocidad de infiltración aumenta los caudales de escorrentía y por lo tanto agudiza los problemas erosivos.
La compactación es provocada en mayor medida por el tránsito de maquinaria, las operaciones de labranzas y el pisoteo de los animales.
El suelo está compuesto, en promedio, por las siguientes fracciones: fracción sólida, constituida por partículas minerales y materiales orgánicos y una fracción porosa que puede estar ocupada por líquidos como agua o solución del suelo, y por gases como nitrógeno, oxígeno, dióxido de carbono, vapor de agua y otros gases.
Un suelo con óptimas condiciones para el desarrollo vegetal presenta una elevada estabilidad estructural, esto significa condiciones favorables para la entrada y movimiento del agua y aire en el perfil, buena transferencia de calor, y una alta capacidad de retención hídrica por parte del suelo. La no presencia de impedimentos mecánicos (limitaciones para el desarrollo radical) es también una consecuencia de una buen estado estructural.
Las causas más frecuentes de la compactación se pueden clasificar en:

1- Naturales
a) compresión natural de las partículas del suelo durante los procesos de formación de los mismos.
b) contracción natural por los procesos de humedecimiento-secado del suelo.
Estas causas naturales se producen sin la intervención del hombre en el ecosistema.

2- Inducidas
a) Pisoteo de animales.
b) Tránsito de maquinaria.
c) Acción del agua en esquemas de riego por aspersión o inundación.
Estas causas son consecuencia directa de la intervención del hombre en el ecosistema.

•Efecto de la compactación sobre las propiedades de los suelos:
La principal consecuencia de la compactación sobre los suelos es la modificación en la porosidad, o sea se modifica la relación que existe entre el volumen de poros y el volumen total del suelo.
A medida que la compactación se incrementa la magnitud del espacio poroso, especialmente los poros de mayor diámetro, disminuye (Ver Cuadro Nº 1).
Del análisis del cuadro N1 se observa rápidamente la gran disminución de los poros cuyos diámetros oscilan entre 0,1 - 1,2 mm y el incremento de poros de diámetros menores a 0,006 mm. Esto significa menor capacidad de agua útil del suelo, o sea aquella que las plantas pueden utilizar y el incremento de poros que retienen el agua con una energía que las plantas no pueden acceder.

Cuadro N1: Volumen de poros como % del total (Russel 1997)
Diámetro de poros (mm)Densidad aparente(g/cm3)
 1,241,52
>1,22,401,30
0,1 - 1,215,00,3
0,006 - 0,123,623,9
< 0,0069,514,2
Total50,539,7


•Efecto de la compactación sobre los vegetales:
1- Sobre la emergencia de plántulas.
La emergencia de plántulas está altamente relacionada con el grado de compactación de la capa de suelo que se encuentra por encima de la semilla. Ensayos efectuados en la Universidad Iowa (EEUU) determinaron que el maíz sembrado sobre la huella del tractor tuvo una merma en la emergencia del 10% respecto al sembrado en áreas no compactadas.
2- Sobre el crecimiento radical.
El crecimiento radical se ve afectado por el aumento de densidad del suelo, dado que se requiere por parte de la planta un gasto de energía mayor para la penetración.
Se considera que una resistencia del suelo de 20 kg/cm2 (medida con penetrómetro) resulta crítica para el desarrollo de las raíces de la mayoría de los cultivos.

•Relación de la compactación con los rendimientos:
Existen numerosos ensayos en todo el mundo que confirman el efecto negativo de la compactación de los suelos sobre los rendimientos.
La Universidad de Purdue (EEUU) determinó que sobre un rendimiento promedio de 9 tn/ha de maíz se produjo una disminución de 1,3 tn/ha debido a compactación.
En general se puede tomar que las pérdidas de rendimiento debidas a compactación pueden superar del 10 al 20%.
La tendencia moderna es emplear tractores y maquinaria en general de mayor tamaño y peso. La circulación de estas maquinarias es la principal causa de compactación.
Un neumático normal con una presión de inflado (1 - 1,5 kg/cm2) ejerce sobre el suelo una presión específica igual a la presión de inflado del neumático. En el área de contacto de los tacos de los neumáticos la presión específica que se ejerce sobre el suelo es de 2 a 5 veces superior a la de la presión de inflado.
La superficie de contacto entre neumático y suelo, depende del diámetro y la sección del mismo y para neumáticos de igual tamaño, depende de la flexibilidad de la carcaza y la presión de inflado.
El patinaje de la rueda también aumenta el grado de compactación debido al esfuerzo de corte adicional próximo a la superficie. La velocidad de avance influye también sobre la compactación, ésta puede ser superior en un 20 % a altas velocidades que a bajas. Pruebas realizadas con velocidades de avance que van de 1 a 12 km/h indican que la compactación es un 50% mayor a altas velocidades que a bajas.

•Acciones para minimizar la compactación:
Para atenuar estos efectos se pueden encarar 2 vías:
1- Directa: tiende a restablecer las condiciones óptimas.
2- Preventiva: apunta a evitar que se produzca la compactación.
La vía directa se dirige a eliminar las capas compactadas con mínima alteración de la superficie, con técnicas como: labranza vertical profunda como cincel subsolador, paraplow, paratill, etc.
Las técnicas de prevención consisten en utilizar sistemas de traslado de baja presión específica sobre el suelo. Disminuir el número de pasadas y el peso de los equipos.
Es importante remarcar que los neumáticos duales permiten reducir la presión de inflado para un mismo peso. Ensayos realizados muestran que, con este tipo de neumáticos, disminuye la compactación en profundidad, pero aumenta el ancho compactado. Los neumáticos duales no reducen la compactación, sólo distribuyen el peso en una mayor superficie. El nivel de compactación puede ser igual con 4 que con 2 cubiertas (equiparadas en peso). Por lo tanto no es aconsejable utilizar duales para comenzar a trabajar antes suelos húmedos.

•Consejos útiles:
Se coincide en aceptar como límite máximo en la presión de inflado 0,8 kg/cm2 y que el peso que soporta cada eje no supere las 5tn/eje.
La mayor parte de la compactación se produce con la primera pasada de las ruedas (hasta un 90% del incremento de densidad posible) es decir que el mayor efecto sobre el terreno se obtiene en pasadas esporádicas; por lo tanto es muy importante evitar estas pasadas esporádicas y muchas veces innecesarias.

Por Ing. Agr. Norberto A. Colacelli Ms.Sc.
Profesor Adjunto de la
Cátedra de Uso del Suelo y
Director del
Departamento Ecología de la
Facultad de Agronomía y
Zootecnia de la U.N.T.

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